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Da Shell a Unilever, gli inquinatori di plastica sostengono i flop della tecnologia di riciclaggio

Economia Circolare

Ma alcuni sforzi recenti in questo boom del riciclaggio “high-tech” sono già falliti. Almeno quattro progetti di alto profilo sono stati abbandonati

Alcune delle più grandi multinazionali del mondo stanno accogliendo il cosiddetto riciclo avanzato come la soluzione ad una crisi dei rifiuti, mentre i legislatori cercano di reprimere l’uso della plastica.

L’impulso viene da due gruppi di giocatori: le grandi compagnie petrolifere e chimiche che producono i prodotti petrolchimici usati per fabbricare la plastica, e i marchi di consumo globali che usano enormi quantità di materiale negli imballaggi. Questi giganti stanno stringendo accordi con startup che sostengono di poter trasformare questa spazzatura in carburante o resina per fare nuova plastica.

Ma alcuni sforzi recenti in questo boom del riciclaggio “high-tech” sono già falliti. Almeno quattro progetti di alto profilo sono stati abbandonati o indefinitamente rimandati negli ultimi due anni perché non erano commercialmente fattibili, ha appreso Reuters.

Ecco i dettagli:

NIENTE DIESEL PER DOW

Dow Inc, uno dei più grandi produttori di plastica del mondo, ha sostenuto un programma che nel 2018 ha iniziato a prendere i rifiuti di plastica dai residenti di Boise, Idaho e trasportarli per più di 300 miglia (483 chilometri) attraverso il confine di stato a Salt Lake City, Utah. Lì doveva essere convertito in carburante diesel da Renewlogy, una startup di riciclaggio avanzato.

Renewlogy ha propagandato la sua tecnologia come capace di gestire tutti i tipi di rifiuti plastici, compresi i contenitori da asporto e gli involucri di plastica, cose che molti riciclatori tradizionali non toccano. Ma Renewlogy non era in grado di gestire le “pellicole” di plastica, utilizzate per fare imballaggi alimentari e borse della spesa, e alla fine ha lasciato il programma.

Renewlogy ha detto che ha lasciato il programma perché i rifiuti di plastica inviati da Boise erano troppo contaminati per essere riciclati.
I rifiuti plastici di Boise vengono ora trasportati in un cementificio dello Utah, che li brucia come combustibile.

IMPIANTO SHELL “RICONVERTITO”

Nel marzo 2019, Enerkem, un riciclatore avanzato con sede a Montreal, ha annunciato che il gigante petrolifero anglo-olandese Royal Dutch Shell Plc (RDSa.L) si è unito a un consorzio di partner azionari in un progetto di riciclaggio dei rifiuti a prodotti chimici che avrà sede a Rotterdam, che hanno affermato essere il primo del suo genere in Europa.

Enerkem dice che la sua tecnologia usa il calore estremo per trasformare la plastica e altri rifiuti domestici comuni in “bio-metanolo”, un combustibile da usare nell’industria chimica e nel settore dei trasporti. Il progetto di Rotterdam avrebbe dovuto convertire i rifiuti dell’equivalente di più di 700.000 case, ha detto Enerkem in un comunicato stampa del marzo 2019.
Due fonti direttamente coinvolte nel progetto hanno detto a Reuters che è stato cancellato alla fine dello scorso anno a causa dell’incertezza sulla capacità dell’impianto di assicurarsi una fornitura affidabile di rifiuti e di realizzare un profitto.

Enerkem ha detto che il progetto non è mai stato cancellato, ma piuttosto ” riorganizzato” per concentrarsi sulla produzione di carburante per jet dai rifiuti a causa della forte domanda di un prodotto sostenibile.

Shell prenderà una decisione nel 2022 se investire, ha detto un portavoce dell’azienda. Shell ha rifiutato ulteriori commenti.

IL “RICICLAGGIO RADICALE” DI UNILEVER VACILLA

Unilever Plc nel 2017 ha annunciato che stava creando un impianto pilota utilizzando un “processo di riciclaggio radicale” che trasforma le bustine di plastica difficili da riciclare in nuovi imballaggi. Le bustine sono utilizzate per distribuire una vasta gamma di prodotti, tra cui ketchup per fast-food, shampoo e dentifricio.

Il gigante globale dei prodotti di consumo ha detto a Reuters che il suo processo CreaSolv usa prodotti chimici per sciogliere i rifiuti di plastica in un liquido, drena le impurità, lo asciuga e lo estrude in plastica pulita che può essere trasformata in nuovi prodotti.
Unilever ha detto nel suo annuncio che avrebbe condiviso questa tecnologia con i suoi concorrenti in modo da poter costruire impianti di riciclaggio in tutto il mondo.

Unilever, che produce il sapone Dove e la maionese Hellmann’s, ha detto pubblicamente che ha iniziato a gestire un impianto pilota in Indonesia nel 2018. Ma nel giro di un anno era chiaro che la tecnologia non era commercialmente fattibile, e i piani per costruire un’operazione su larga scala sono stati abbandonati, hanno detto a Reuters due persone coinvolte nel programma.
Anche se le bustine potrebbero essere riciclate in piccole quantità, le persone hanno detto, era troppo costoso raccogliere, ordinare e pulire abbastanza di questi pacchetti per scalare il progetto senza incorrere in grandi perdite.

In una risposta via e-mail alle domande di Reuters, Unilever ha detto che il progetto ha affrontato “alcune interruzioni dovute a Covid-19” ma che l’impianto pilota è ancora in funzione. Ha rifiutato di dire a quale capacità.
“Stiamo lavorando attivamente con altri per determinare i modi per scalare questa tecnologia”, ha detto un portavoce dell’azienda.

Il 6 maggio, Reuters ha chiamato il complesso industriale dove si trova l’impianto Unilever a Sidoarjo, East Java, Indonesia. Un operatore della reception del complesso ha detto che nessuno aveva visitato l’impianto di riciclaggio della Unilever per almeno sei mesi.
Unilever non ha risposto alle domande su questa affermazione.
Le aziende di beni di consumo come Unilever usano miliardi di bustine monodose per vendere detersivi, caffè istantaneo e altri prodotti di base, soprattutto nei paesi poveri. Queste bustine sono quasi impossibili da riciclare, e sono diventate una grande fonte di inquinamento in luoghi come l’Africa e il sud-est asiatico.

“Nel migliore dei casi, le bustine finiscono nelle discariche. Nel peggiore, finiscono come rifiuti nelle strade, nei corsi d’acqua e negli oceani”, ha detto Unilever nel suo annuncio CreaSolv del 2017.

PROGETTO DELTA AIRLINES A TERRA

Agilyx, una società di riciclaggio avanzato sostenuta da Virgin Group e dal suo fondatore miliardario Richard Branson, nel 2018 ha annunciato un accordo per convertire i rifiuti plastici in carburante per jet per Delta Air Lines Inc. (DAL.N)

I comunicati stampa rilasciati dalle aziende al momento hanno delineato il piano: Entro il 2020, un nuovo impianto vicino a Philadelphia, in Pennsylvania, fornirebbe fino a 2.500 barili al giorno di “petrolio greggio sintetico” derivato dalla plastica a una vicina raffineria di proprietà di Delta.
“Questo progetto segna il primo vero impianto su scala commerciale che farà avanzare la nuova economia della plastica”, ha detto il CEO di Agilyx all’epoca, Joe Vaillancourt, nel comunicato. Branson ha twittato il 25 novembre 2018: “Questo è un importante passo avanti nella ricerca di un carburante per l’aviazione a basse emissioni di carbonio efficace in termini di costi”.

LA COSTRUZIONE DELL’IMPIANTO NON È MAI INIZIATA

L’attuale amministratore delegato di Agilyx Tim Stedman ha detto a Reuters a marzo che il progetto è stato ritardato a causa delle trattative sui contratti e sulle finanze e “alla fine è stato ucciso da COVID”, riferendosi alla pandemia che si è diffusa nel mondo all’inizio del 2020. In una e-mail di giugno a Reuters, ha descritto il progetto come “in attesa” e ha detto “rimaniamo ottimisti” sulle sue prospettive.

Un portavoce di Virgin Group e Richard Branson ha rifiutato un commento e ha rinviato le domande ad Agilyx. Un portavoce di Delta ha detto che il progetto era “in attesa” a causa della pandemia. Agilyx e Delta non hanno dato alcun termine per il riavvio del progetto.

(Estratto dalla rassegna stampa estera di Epr Comunicazione)

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